Grandes achados de dinossauros na China

Grandes achados de dinossauros na China

Dentro de um hangar aéreo no meio do campo na província chinesa de Shandong, 600 quilômetros a sudeste de Pequim, o paleontólogo Xu Xing se distrai ao olhar para um turista bêbado e de rosto vermelho. O homem tirou os sapatos e sentou-se para tirar uma foto em frente ao fêmur fossilizado de um hadrossauro, um gigantesco dinossauro com bico de pato que vagou pela Terra 99 milhões de anos atrás, durante o final do período Cretáceo.

O osso é encontrado em uma pilha de tecido dourado e tem 1,5 metro de altura. Uma placa em chinês incentiva os visitantes a cutucar. «Esfregue, esfregue um osso de dinossauro"Diz a pequena cantiga, evocando a crença comum dos habitantes locais de que acariciar ossos de dinossauros pode trazer boa sorte.

Paleontólogos chineses manipularam um grande número de fósseis nos últimos anos, já que o campo está alinhado com as novas descobertas na Ásia Central. Zhucheng, onde Xu faz o trabalho de campo, é a pedreira para os esqueletos mais frescos e espetaculares do país. Em uma trincheira não muito longe do hangar, grandes ossos fossilizados estão espalhados pela superfície da rocha de arenito, misturados aleatoriamente de uma forma que sugere uma megacatástrofe que ocorreu aqui há 10.000 anos.

O fóssil de Zhucheng é provavelmente o maior depósito de ossos de dinossauros do mundo. E é apenas a última de uma série de descobertas espetaculares de Xu, de 42 anos, que sem dúvida ajudaram a descobrir as descobertas de dinossauros mais importantes do planeta.

Tenho certeza de que Xu Xing descreveu os novos tipos de dinossauros antes de qualquer outra pessoa na história da paleontologia dos dinossauros."Diz Peter Dodson, professor de paleontologia da Universidade da Pensilvânia e co-editor do livro"The Dinosauria”. Enquanto isso, Xu esquece quantas novas espécies ele descobriu, ele pensa que está em «cerca de 30«.

Nos últimos 15 anos, Xu contribuiu para a descoberta dos dromeossauros emplumados em Liaoning, terópodes em Xinjiang e o Sinornithomimus (avestruz na Mongólia Interior), que estão ajudando a mudar a maneira como os cientistas de todo o mundo entendem a vida e a evolução dos dinossauros.

«A China é um país muito grande com muitas rochas do tipo certo'Explica David Hone, um paleontólogo britânico que passou três anos trabalhando em Zhucheng. Enquanto a América do Norte é o lar de dinossauros do Triássico (228 milhões a 199,6 milhões de anos), Último Jurássico (161,1 milhões a 145,5 milhões de anos) e períodos do Cretáceo tardio (99,5 milhões a 65,5 milhões de anos), os cientistas estavam encontrando pouco na China.

Hone diz que isso está ajudando a preencher as lacunas na linha do tempo do desenvolvimento dos dinossauros e seus movimentos geográficos. As semelhanças entre as espécies na América do Norte, Ásia e Europa podem ajudar os cientistas a rastrear as migrações dos dinossauros em massas terrestres que não existem mais.

As descobertas em Liaoning e Xinjiang também estão ajudando os cientistas a desvendar a evolução das aves de hoje, já que Xu acredita que é uma linhagem que começa com os dinossauros. Uma das descobertas mais recentes de Xu, a grande galinha Xiaotingia Zhengi, está fazendo os cientistas repensarem a causa da classificação do Archaeopteryx, considerado o pássaro mais antigo conhecido. O Zhengi Xiaotingia, argumenta Xu, fornece evidências de que ambas as espécies eram, na verdade, dinossauros com penas, e não pássaros de pleno direito.

Além de aprofundar a compreensão do desenvolvimento dos dinossauros globalmente, Xu, um cientista local, promoveu a China como um país com depósitos significativos de dinossauros no cenário internacional. Xu cresceu na prefeitura de Ili, na província ocidental de Xinjiang. Quando foi designado para o departamento de paleontologia da Universidade de Pequim, ele nunca tinha ouvido falar de dinossauros lá antes de ler seu trabalho de admissão.

Eu peguei o trabalho do meu grande professor de escola«Diz Xu. «Eu não sabia o que era paleontologia: provavelmente este é um novo departamento. Eu acho que é alta tecnologia ou algo assim”Xu pensou na escola, supondo que eles trabalhariam com computadores.

Xu levou anos para abraçar a profissão. Ele se inscreveu em um programa de mestrado em paleontologia, só porque isso lhe permitiria ficar em Pequim. Seu interesse foi finalmente despertado, quando seu departamento começou a receber alguns fósseis mais incomuns para estudar. Xu ainda se lembra de seu primeiro pequeno ceratopsiano, uma criatura com chifres aparentada com o Triceratops da América do Norte.

«Acho que, no final das contas, nasci para ser paleontólogo«Diz agora. Xu aprendeu inglês para poder publicar em revistas internacionais, onde acreditava que os padrões eram mais elevados. "Na década de 1990, já havia alguns fósseis excepcionais descobertos na China", Ele diz, "mas nenhum deles atraiu a atenção mundial. Todos os artigos foram publicados em revistas chinesas”. «Não existem apenas barreiras linguísticas na paleontologia, o estilo da ciência é frequentemente diferente na China, sem uma tradição de discussão ou revisão em periódicos e, em muitos casos, a ciência é datada«.

Os primeiros dinossauros da China foram descobertos na década de 1920, mas durante anos os cientistas da área não tiveram as instalações adequadas para apoiar suas descobertas. Hoje, a colaboração internacional e uma ampla gama de fontes de financiamento ajudaram a arqueologia chinesa a crescer. "Antes, havia apenas uma ou duas bolsas concedidas [por instituições nacionais] a cada ano«Diz Xu. «Agora são nove ou dez«.

O rápido desenvolvimento da China ajudou a promover a arqueologia de outra maneira, com mais projetos de construção significando mais oportunidades para descobrir fósseis. Como aluno de mestrado, diz Xu, era difícil encontrar fósseis. O conjunto de fósseis disponíveis era pequeno e muitas vezes reservado para os cientistas mais experientes. Agora seu escritório no Instituto de Paleontologia e Paleoantropologia de Vertebrados está cheio deles.

Embora os paleontólogos conhecessem Zhucheng por mais de duas décadas, os cientistas demoraram a descobrir seu enorme tamanho até que encontraram a pedreira principal em 2008. Desde então, o tiranossauro de sete toneladas no qual Hone trabalhou um Zhuchengosaurus do final do Cretáceo, é apenas uma das nove novas espécies descobertas na trincheira de 300 metros de comprimento.

O site está localizado nos arredores de uma cidade chamada Long Xian Gu. Os fósseis têm aparecido nas rochas há séculos. Além de grande, a pedreira está cheia de ossos. "O site é muito superlativo«Diz Dodson. «Eu não conseguia nem pensar em uma história que explica por que todos os fósseis estão lá«. O evento que causou a morte da espécie permanece um mistério: Xu diz o seguinte: “Eu suspeito que os animais já estavam mortos e em decomposição quando seus esqueletos foram lavados aqui por uma grande enchente ou fluxo de lama”.

A vala principal de Zhucheng fica cheia de hadrossauros de bico de pato. O que os pesquisadores agora acham empolgante, no entanto, são as outras espécies mais dispersas pelo local. Apenas alguns ossos de Maximus Zhuchengosaurus foram encontrados entre os hadrossauros, diz Hone. Os pesquisadores podem não ter um esqueleto completo ainda, mas eles têm as partes mais importantes: a mandíbula superior, a parte superior do nariz e a mandíbula.

O site também gerou grandes achados ceratopsianos, os únicos em toda a Ásia. A ausência de fósseis ceratopsianos no continente há muito intrigava os cientistas. Muitas espécies de dinossauros da América do Norte também povoaram a Ásia, sugerindo a presença de uma ponte de terra sobre o Oceano Pacífico durante o final do Cretáceo. Mas a falta de ceratopsianos apresentou uma falha potencial na teoria que foi resolvida com a presença dos Sinoceratops, diz Xu.

Além de fornecer mais evidências da existência de um elo agora submerso entre os dois continentes, a descoberta sugere que 'existem membros muito semelhantes em ambos os lados da lacuna«Diz Hone. «Agora que temos um, temos que começar a procurar outros«.

Caminhando pela vala em Zhucheng, Xu está convencido de que mais descobertas estão por vir. Ele pára nos ossos de uma espécie ainda sem nome, seu esqueleto emergindo da rocha. "É um dinossauro muito estranho«Diz ele alegremente. «Como cientista, você sempre quer encontrar um dinossauro muito estranho«.

Fonte: The Daily Beast
Imagem do hadrossauro: copépode no Flickr
Imagem Ceratops: opacidade no Flickr


Vídeo: 8 REAL Dinosaurs Caught in Camera