Descobertos os primeiros vestígios de Neandertal na Sérvia revelam a história da migração humana

Descobertos os primeiros vestígios de Neandertal na Sérvia revelam a história da migração humana

Em 2015, nossa equipe de pesquisa arqueológica sérvio-canadense estava trabalhando em uma caverna chamada Pešturina, no leste da Sérvia, onde encontramos milhares de ferramentas de pedra e ossos de animais. Um dia, um animado estudante sérvio nos trouxe um fóssil que haviam descoberto: um pequeno dente molar, que imediatamente reconhecemos como humano.

Um único dente pode não parecer muito, mas muitas informações podem ser extraídas dele. Sabíamos que tinha cerca de 100.000 anos, porque a camada em que foi encontrado já era datada. Conseguimos construir um modelo 3D de alta resolução para estudar a forma da coroa, raízes e estrutura interna. Fizemos medições detalhadas e análises estatísticas publicadas na edição de junho de 2019 da Journal of Human Evolution .

Os resultados de nossa análise são claros: nosso dentinho pertencia a um Neandertal. Fósseis de Neandertal foram encontrados na Croácia e na Grécia, mas ainda são relativamente raros nos Bálcãs, em comparação com a Europa Ocidental e o Oriente Médio. Este é o primeiro Neandertal encontrado na Sérvia.

O primeiro Neandertal da Sérvia

Os Neandertais eram um grupo de humanos antigos que viveram na Eurásia ocidental durante a época do Pleistoceno. Seus primeiros ancestrais viveram na Espanha quase meio milhão de anos atrás, e sua distribuição gradualmente se expandiu para o leste através da Europa e do Levante e até a Sibéria.

Mas, há cerca de 100.000 anos, os humanos modernos (como nós) começaram a migrar da África para a Eurásia. Há 40.000 anos, os neandertais começaram a desaparecer da Europa, recuando para o oeste à medida que os humanos modernos avançavam em seu território. E, cerca de 30.000 anos atrás, os últimos Neandertais restantes na Espanha morreram.

Uma recriação em 3D de um dente de Neandertal recentemente descoberto. Fonte: Joshua Allan Lindal / Autor fornecido.

O momento da morte do Neandertal e da conquista humana moderna da Europa não pode ser uma coincidência. Dez anos atrás, a maioria dos paleoantropólogos teria dito a você que nossos dois grupos eram concorrentes: os neandertais eram maiores e mais fortes, mas éramos mais espertos, e na batalha pela sobrevivência na paisagem hostil, os cérebros venceram os músculos.

As atitudes mudaram rapidamente em 2010, quando o genoma do Neandertal foi sequenciado pela primeira vez, e junto com ele descobrimos que todos os seres humanos vivos fora da África Subsaariana carregam uma pequena quantidade de DNA do Neandertal. Mais recentemente, descobrimos que eles também carregavam alguns de nossos genes.

Isso significa que, pelo menos por algum tempo, nossos dois grupos eram amantes e não lutadores. Nunca encontramos esqueletos humanos modernos e de Neandertal juntos no mesmo local, então é possível que essas aventuras românticas tenham sido raras exceções. Mas também não temos nenhuma evidência clara de violência entre os dois grupos, então a questão permanece aberta.

As evidências apontam para o fato de que os humanos antigos e os Neandertais eram amantes e não lutadores. (alexmina / Adobe)

A encruzilhada da Europa

Os Balcãs Centrais podem ser a chave para responder a essas perguntas. Situada na “encruzilhada da Europa”, a Península Balcânica representa a interseção de vários corredores de migração importantes. Rios como o Danúbio cortam caminhos através de cadeias de montanhas, criando rodovias para animais e pessoas que migram. Os humanos modernos seguiram essas rotas quando migraram pela primeira vez para a Europa, afunilados pelos mesmos vales que os neandertais chamavam de lar.

Um mapa que mostra a localização de Pešturina. (Miloš Radonjić / Autor fornecido)

A caverna de Pešturina fica ao longo de uma dessas rotas de migração, ao lado do desfiladeiro de Jelašnica, voltada para a grande planície de inundação do rio Nišava, perto da moderna cidade de Niš. Mesmo que ninguém nunca tivesse encontrado um fóssil de Neandertal na Sérvia antes, tínhamos certeza de que eles viviam lá porque encontramos os restos de sua cultura: a chamada tradição de ferramentas de pedra “Mousteriana”. Também sabemos que os primeiros migrantes humanos modernos fizeram de Pešturina seu lar mais tarde, porque também encontramos suas tradições únicas de ferramentas de pedra. Isso faz da Caverna de Pešturina um dos poucos locais na Sérvia onde sabemos que ambos os grupos viviam no mesmo lugar, embora em épocas diferentes.

Infelizmente, ainda não sabemos muito sobre a pré-história dos Bálcãs Centrais, apesar da longa tradição de pesquisa arqueológica na região. Os arqueólogos do século XX concentraram-se nos primeiros fazendeiros, palácios romanos e fortalezas medievais. Menos visível e mais difícil de interpretar, a arqueologia paleolítica ficou em segundo plano, até agora.

Preenchendo as lacunas

Liderada pelo professor de arqueologia Dušan Mihailović da Universidade de Belgrado e Bojana Mihailović, curadora do Museu Nacional da Sérvia, nossa equipe internacional de pesquisadores tem identificado e escavado cavernas em toda a Sérvia, tentando preencher as lacunas em nosso conhecimento desta importante região. Junto com nosso co-autor Predrag Radović, nosso papel na equipe é estudar fósseis de restos humanos.

  • Carruagem trácio de 4.000 anos desenterrada na Sérvia
  • A mistura misteriosa de observações do mito e do céu na astronomia popular sérvia
  • A estranha história do palito de dente: ferramenta de Neandertal, arma mortal e posse luxuosa

Suva Planina, montanha onde se encontra a Gruta Pešturina. (Geograf208 / CC BY-SA 4.0 )

Há uma década, em uma caverna não muito longe de Pešturina chamada Mala Balanica, encontramos uma mandíbula humana que mais tarde seria datada de cerca de meio milhão de anos - o fóssil humano mais antigo dos Balcãs Centrais e um dos mais antigos da Europa. Este maxilar não pertencia a um Neandertal, mas a um tipo mais antigo (e diferente) de humano chamado Homo heidelbergensis . Mas esperamos encontrar vestígios ainda mais antigos: os fósseis humanos foram datados de 1,8 milhão de anos atrás na Geórgia e de 1,4 milhão de anos atrás na Espanha; a encruzilhada dos Balcãs fica bem no meio.

A Caverna de Pešturina também abriu mão de outros presentes. No mesmo nível do dente, nossa equipe encontrou um osso de urso das cavernas com uma série de marcas de corte paralelas feitas por ferramentas de pedra. Não são cortes açougueiros e parece que podem ter um propósito simbólico. Isso seria importante porque, até recentemente, a maioria dos pesquisadores pensava que o simbolismo e a expressão artística eram comportamentos humanos exclusivamente modernos. Essa atitude está mudando, pois descobrimos recentemente que os neandertais provavelmente se adornavam com penas, garras e conchas e até pintavam suas cavernas.

Caverna de Pešturina, onde foi encontrado o fóssil de dente de Neandertal. (Dušan Mihailović / Autor fornecido)

O dente de Pešturina é um pequeno, mas emocionante passo para reconstruir a complexa pré-história da migração humana e do contato cultural nos Balcãs Centrais.

Em uma colaboração entre a Universidade de Belgrado e a Universidade de Winnipeg, fomos capazes de oferecer experiência prática de campo a estudantes canadenses e internacionais. Por meio dessa colaboração, os Balcãs Centrais continuarão a fornecer mais e mais pistas sobre nossos primeiros ancestrais e sua relação com os misteriosos Neandertais.


Fósseis de macacos encontrados na Sérvia oferecem pistas sobre a vida em um mundo mais quente há milhões de anos

Joshua Allan Lindal recebe financiamento do Conselho de Pesquisa de Ciências Naturais e Engenharia do Canadá.

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Árvores esparsas lançam longas sombras enquanto o sol da manhã nasce sobre a clareira gramada da floresta. Elefantes e rinocerontes se reúnem em torno de um lago tranquilo. Uma tropa de babuínos começa a tagarelar ao acordar, preparando-se para o calor sufocante que o dia trará.

A cena é saída direta de O Rei Leão, mas esta não é a África - esta é a Europa Oriental no final da época do Plioceno, três milhões de anos atrás.

É um mundo familiar para Predrag Radović, paleontólogo do Museu Nacional de Kraljevo, na Sérvia. Radović estudou fósseis de elefantes europeus extintos, como Zigolofodon, um grande mastodonte com presas de três metros de comprimento e Deinotério, que parecia um elefante africano moderno, exceto que suas presas cresciam da mandíbula inferior e se curvavam para baixo.

Radović identificou os restos de uma baleia de 12,5 milhões de anos da época do Mioceno (5,3 milhões a 23 milhões de anos atrás), quando grande parte da Europa estava submersa em um vasto mar interior. Agora Radović está escrevendo um relatório sobre um dente de Stephanorhinus, um rinoceronte extinto da Idade do Gelo.


História humana 'perdida no tempo'

As descobertas foram acompanhadas por uma pesquisa separada publicada na quarta-feira no jornal Ecologia e evolução da natureza envolvendo o sequenciamento do genoma de amostras de um crânio encontrado na República Tcheca.

O crânio foi encontrado na área de Zlaty kun em 1950, mas sua idade tem sido objeto de debate e descobertas contraditórias nas décadas seguintes.

A análise inicial sugeriu que tinha mais de 30.000 anos, mas a datação por radiocarbono indicou uma idade mais próxima dos 15.000 anos.

A análise genética agora parece ter resolvido o problema, sugerindo uma idade de pelo menos 45.000 anos, disse Kay Prufer, do departamento de arqueogenética do Instituto Max Planck, que liderou a pesquisa.

"Aproveitamos o fato de que todos que traçam sua ancestralidade até os indivíduos que deixaram a África há mais de 50.000 anos carregam um pouco da ancestralidade neandertal em seus genomas", disse ele à AFP.

Esses vestígios de Neandertal aparecem em blocos curtos nos genomas humanos modernos, e em blocos cada vez mais longos no passado.

"Em indivíduos mais velhos, como o homem Ust'-Ishim de 45.000 anos da Sibéria, esses bloqueios são muito mais longos", disse Prufer.

"Descobrimos que o genoma da mulher Zlaty kun tem blocos ainda mais longos do que os do homem Ust'-Ishim. Isso nos dá a certeza de que ela viveu na mesma época, ou até antes."

Apesar de datado de aproximadamente o mesmo período em que o Bacho Kiro permanece, o crânio de Zlaty kun não compartilha ligações genéticas com as populações asiáticas ou europeias modernas.

Prufer agora espera estudar como as populações que produziram os dois conjuntos de restos mortais estavam relacionadas.

"Não sabemos quem foram os primeiros europeus que se aventuraram em uma terra desconhecida", disse ele.

"Ao analisar seus genomas, estamos descobrindo uma parte de nossa própria história que se perdeu no tempo."


Antigos

Localizada na encruzilhada & # 8220 da Europa, & # 8221 a Península Balcânica representa a interseção de vários corredores de migração importantes. Rios como o Danúbio cortam caminhos através de cadeias de montanhas, criando rodovias para animais e pessoas que migram. Os humanos modernos seguiram essas rotas quando migraram pela primeira vez para a Europa, afunilados pelos mesmos vales que os neandertais chamavam de lar.

A caverna de Pešturina fica ao longo de uma dessas rotas de migração, ao lado do desfiladeiro de Jelašnica, voltada para a grande planície de inundação do rio Nišava, perto da moderna cidade de Niš. Mesmo que ninguém nunca tivesse encontrado um fóssil de Neandertal na Sérvia antes, tínhamos certeza de que eles viviam lá porque encontramos os restos de sua cultura: a chamada tradição de ferramentas de pedra & # 8220Mousteriana & # 8221. Também sabemos que os primeiros migrantes humanos modernos fizeram de Pešturina sua casa mais tarde, porque também encontramos suas tradições únicas de ferramentas de pedra. Isso faz da Caverna de Pešturina um dos poucos locais na Sérvia onde sabemos que ambos os grupos viviam no mesmo lugar, embora em épocas diferentes.


Pesquisadores do UWinnipeg lideram estudo do primeiro Neandertal na Sérvia

Antropólogos UWinnipeg conduziram um estudo do primeiro Neandertal a ser descoberto na Sérvia depois que um molar superior foi descoberto na Caverna de Pešturina no desfiladeiro Jelašnička, uma reserva natural localizada perto da cidade de Niš.

Os resultados de uma análise detalhada deste fóssil acabam de ser publicados no Journal of Human Evolution, uma das principais revistas acadêmicas no campo da evolução humana e primata.

A equipe de pesquisa internacional inclui Predgrag Radović, do Museu Nacional de Kraljevo, Sérvia Joshua Lindal, assistente de pesquisa UWinnipeg Dr. Dušan Mihailović, professor de arqueologia da Universidade de Belgrado e Dr. Mirjana Roksandic, professor de antropologia UWinnipeg.

Molar de Neandertal revela história

Segundo Radović, o dente apresenta uma série de características anatômicas - como a forma característica da coroa, o tamanho relativo das cúspides individuais, a bacia oclusal relativamente pequena e o esmalte fino - o que demonstra, sem dúvida, que representa um Neanderthal molar.

“Esta forma arcaica de humano viveu na Europa e em parte da Ásia entre 400 e 40 mil anos antes do presente, e estudos genéticos mostraram que os neandertais cruzaram com anatomicamente modernos H.sapiens, é por isso que a maioria das pessoas de hoje fora da África têm genes herdados de neandertais, & # 8221 Radović explicou.

Embora esta seja a primeira evidência direta da presença de Neandertal no território da Sérvia, há muito que foi presumida devido às descobertas de tradições únicas de ferramentas de pedra na área e ao fato de sua presença ter sido confirmada nas regiões vizinhas.

& # 8220A Península Balcânica foi um corredor notavelmente importante para o movimento e colonização humana por toda a Europa no passado & # 8221 disse Roksandić. & # 8220Nossa colaboração internacional nos últimos 15 anos já produziu novas descobertas significativas e tem grande potencial para mudar a forma como vemos a evolução humana na Eurásia. ”

Os pesquisadores usam MicroCT e modelo virtual 3D para analisar fósseis

Para analisar o fóssil, a equipe de pesquisa fez a varredura do microCT do dente para ver o interior e reconstruiu um modelo virtual 3D para estudar a forma da coroa, raízes e estrutura interna.

& # 8220Isso nos permitiu realizar medições e comparações muito precisas sem danificar o fóssil, disse Lindal. & # 8220O molar fossilizado pertencia a um indivíduo no estágio final de desenvolvimento da infância. Está notavelmente bem preservado e muitas informações podem ser obtidas a partir dele. & # 8221

A equipe de pesquisa foi capaz de determinar que o fóssil se origina de uma camada datada radiometricamente em aproximadamente 102.000 anos atrás. Este período de tempo é semelhante a outros fósseis de Neandertal bem conhecidos encontrados nas proximidades da Croácia.

“Isso foi no início do último período glacial, quando a região que agora é a Sérvia ainda tinha um clima relativamente ameno”, disse Mihailović. & # 8220 Vários artefatos e restos da fauna do Pleistoceno - cavalos, bisões, mamutes e rinocerontes - foram recuperados da camada, mas também um pedaço de osso com marcas de corte paralelas. & # 8221

Mihailović analisou essas marcas de corte em um estudo separado da cultura Neandertal, publicado em 2017. Acredita-se que as marcas tenham sido feitas por humanos.

Escavações arqueológicas das cavernas Balanica e Pešturina perto de Niš, são realizadas em cooperação entre a Faculdade de Filosofia de Belgrado e a Universidade de Winnipeg, e financiadas pelo Ministério da Cultura e Informação da República da Sérvia. As análises paleoantropológicas são financiadas pelo Conselho de Pesquisa de Ciências Naturais e Engenharia do Canadá (NSERC, Canadá).

No próximo mês, um grupo de estudantes de antropologia UWinnipeg viajará para a Sérvia para participar da escavação da caverna Šalitrena perto de Valjevo, como parte da Escola de Campo anual UWinnipeg & # 8217s em Paleoantropologia e Arqueologia Paleolítica. Em anos anteriores, esta escola de campo participou das escavações da Caverna de Pešturina, onde o fóssil de Neandertal foi descoberto.


A encruzilhada da Europa

Os Balcãs Centrais podem ser a chave para responder a essas perguntas. Situada na “encruzilhada da Europa”, a Península Balcânica representa a interseção de vários corredores de migração importantes. Rios como o Danúbio cortam caminhos através de cadeias de montanhas, criando rodovias para animais e pessoas que migram. Os humanos modernos seguiram essas rotas quando migraram pela primeira vez para a Europa, afunilados pelos mesmos vales que os neandertais chamavam de lar.

Um mapa que mostra a localização de Pešturina.
Miloš Radonjić, Autor fornecido

A caverna de Pešturina fica ao longo de uma dessas rotas de migração, ao lado do desfiladeiro de Jelašnica, voltada para a grande planície de inundação do rio Nišava, perto da moderna cidade de Niš. Mesmo que ninguém nunca tivesse encontrado um fóssil de Neandertal na Sérvia antes, tínhamos certeza de que eles viviam lá porque encontramos os restos de sua cultura: a chamada tradição de ferramentas de pedra “Mousteriana”. Também sabemos que os primeiros migrantes humanos modernos fizeram de Pešturina sua casa mais tarde, porque também encontramos suas tradições únicas de ferramentas de pedra. Isso faz da Caverna de Pešturina um dos poucos locais na Sérvia onde sabemos que ambos os grupos viviam no mesmo lugar, embora em épocas diferentes.

Infelizmente, ainda não sabemos muito sobre a pré-história dos Bálcãs Centrais, apesar da longa tradição de pesquisa arqueológica na região. Os arqueólogos do século XX concentraram-se nos primeiros fazendeiros, palácios romanos e fortalezas medievais. Menos visível e mais difícil de interpretar, a arqueologia paleolítica ficou em segundo plano, até agora.


Paraíso primata

Em muitos aspectos, a época do Plioceno foi um paraíso para os primatas. O clima global era dois a quatro graus Celsius mais quente e o nível do mar muito mais alto. Não havia capa de gelo permanente no Pólo Norte e as florestas boreais se estendiam até o alto Ártico.

Os macacos europeus viviam em florestas subtropicais úmidas. Este aquecimento foi devido em parte aos níveis mais altos de dióxido de carbono atmosférico - mais de 400 partes por milhão, um número que recentemente alcançamos novamente pela primeira vez em três milhões de anos. Na verdade, alguns cientistas começaram a estudar o Plioceno para ajudar a entender como seria nosso clima se não conseguíssemos diminuir nossa taxa atual de aquecimento global.

Mas para os macacos europeus do Plioceno, um tipo diferente de mudança climática estava se aproximando. O continente sul-americano, que vinha à deriva para o norte há milhões de anos, finalmente colidiu com a placa do Caribe, desencadeando uma reação em cadeia que mudaria para sempre o clima global. Com as Américas do Norte e do Sul conectadas pela primeira vez, o fluxo de água do oceano entre o Atlântico e o Pacífico foi interrompido, redirecionando as correntes oceânicas globais.

A recém-formada Corrente do Golfo começou a transportar água quente direto para o norte da Europa, onde evaporou e caiu como chuva e neve, diluindo o salgado Oceano Ártico o suficiente para ser capaz de congelar. Há três milhões de anos, a calota polar ártica começou a se formar, levando o clima global a uma Idade do Gelo.


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A caverna Pesturina fica ao longo de uma dessas rotas de migração, ao lado do desfiladeiro JelaÅ¡nica, voltada para a grande planície de inundação do rio Nisava, perto da moderna cidade de Nis. Mesmo que ninguém nunca tivesse encontrado um fóssil de Neandertal na Sérvia antes, tínhamos certeza de que eles viviam lá porque encontramos os restos de sua cultura: a chamada tradição de ferramentas de pedra “Mousteriana”. Também sabemos que os primeiros migrantes humanos modernos fizeram de Pesturina seu lar mais tarde, porque também encontramos suas tradições únicas de ferramentas de pedra. Isso faz da Caverna de Pesturina um dos poucos locais na Sérvia onde sabemos que ambos os grupos viviam no mesmo lugar, embora em épocas diferentes.

Infelizmente, ainda não sabemos muito sobre a pré-história dos Bálcãs Centrais, apesar da longa tradição de pesquisa arqueológica na região. Os arqueólogos do século XX concentraram-se nos primeiros fazendeiros, palácios romanos e fortalezas medievais. Menos visível e mais difícil de interpretar, a arqueologia paleolítica ficou em segundo plano, até agora.


Fósseis de macacos encontrados na Sérvia oferecem pistas sobre a vida em um mundo mais quente há milhões de anos

Dois dentes de macaco: os primeiros fósseis de macaco encontrados na Sérvia. Crédito: Predrag Radović, autor fornecido

Árvores esparsas lançam longas sombras enquanto o sol da manhã nasce sobre a clareira gramada da floresta. Elefantes e rinocerontes se reúnem em torno de um bebedouro tranquilo. Uma tropa de babuínos começa a tagarelar ao acordar, preparando-se para o calor sufocante que o dia trará.

A cena é saída direta de O Rei Leão, mas isso não é a África - esta é a Europa Oriental no final da época do Plioceno, três milhões de anos atrás.

É um mundo familiar para Predrag Radović, paleontólogo do Museu Nacional de Kraljevo, Sérvia. Radović estudou fósseis de elefantes europeus extintos como Zygolophodon, um grande mastodonte com presas de três metros de comprimento, e Deinotherium, que parecia um elefante africano moderno, exceto que suas presas cresceram de sua mandíbula inferior e se curvaram para baixo.

Radović identificou os restos de uma baleia de 12,5 milhões de anos da época do Mioceno (5,3 milhões a 23 milhões de anos atrás), quando grande parte da Europa estava submersa em um vasto mar interior. Agora Radović está escrevendo um relatório sobre um dente de Stephanorhinus, um rinoceronte extinto da Idade do Gelo.

Recentemente, Radović me convidou para colaborar em um artigo sobre um novo dente fóssil que ele estava estudando. Comparado aos rinocerontes e às baleias, esse dente era pequeno e despretensioso, mas por isso era tão interessante: pertencia a um macaco!

Dois dentes primatas de Ridjake, na Sérvia, identificados como Paradolichopithecus. Crédito: Predrag Radović

O dente veio de um sítio paleontológico muito rico na aldeia de Ridjake, no oeste da Sérvia. Logo depois, pesquisadores do Museu de História Natural de Belgrado encontraram um segundo dente mais bem preservado do mesmo tipo de macaco. Analisamos os dentes e publicamos nossos resultados no Journal of Human Evolution.

Os dentes pertenciam ao Paradolichopithecus, um grande macaco parecido com um babuíno que viveu durante o Plioceno, entre 2,6 milhões e 5,3 milhões de anos atrás. Este é o primeiro fóssil de macaco encontrado na Sérvia, mas macacos eram comuns na Europa durante o Plioceno. Fósseis de Paradolichopithecus já foram encontrados na Espanha, França, Grécia e Romênia, e seu alcance se estendeu até a China. Estudar macacos fósseis como esses pode nos ajudar a entender como os climas antigos moldaram a evolução dos primatas

Em muitos aspectos, a época do Plioceno foi um paraíso para os primatas. O clima global era dois a quatro graus Celsius mais quente e o nível do mar muito mais alto. Não havia capa de gelo permanente no Pólo Norte e as florestas boreais se estendiam até o alto Ártico.

Os macacos europeus viviam em florestas subtropicais úmidas. Esse calor se deveu em parte aos níveis mais altos de dióxido de carbono atmosférico - mais de 400 partes por milhão, um número que recentemente alcançamos pela primeira vez em três milhões de anos. Na verdade, alguns cientistas começaram a estudar o Plioceno para ajudar a entender como seria nosso clima se não conseguíssemos diminuir nossa taxa atual de aquecimento global.

Mas para os macacos europeus do Plioceno, um tipo diferente de mudança climática estava se aproximando. O continente sul-americano, que vinha à deriva para o norte há milhões de anos, finalmente colidiu com a placa do Caribe, desencadeando uma reação em cadeia que mudaria para sempre o clima global. Com as Américas do Norte e do Sul conectadas pela primeira vez, o fluxo de água do oceano entre o Atlântico e o Pacífico foi interrompido, redirecionando as correntes oceânicas globais.

A recém-formada Corrente do Golfo começou a transportar água quente direto para o norte da Europa, onde evaporou e caiu como chuva e neve, diluindo o salgado Oceano Ártico o suficiente para ser capaz de congelar. Há três milhões de anos, a calota polar ártica começou a se formar, levando o clima global a uma Idade do Gelo.

A vila de Ridjake, no oeste da Sérvia, onde dois fósseis de dentes de macaco foram encontrados. Crédito: Predrag Radović, autor fornecido

Na Europa continental, os ambientes subtropicais úmidos começaram a ficar mais secos. Paradolichopithecus foi capaz de resistir às mudanças climáticas muito bem: os primeiros fósseis da Romênia vieram de um ambiente úmido e florestal, mas fósseis posteriores da França e da Espanha mostram que os animais foram capazes de se adaptar a condições de pastagens mais secas.

Mas quando o Plioceno acabou e a época do Pleistoceno começou, há 2,6 milhões de anos, a Idade do Gelo tomou conta do planeta. O clima global se estabeleceu em um ciclo de períodos glaciais e interglaciais, durante os quais mantos de gelo gigantes se expandiram e recuaram repetidamente em grande parte dos continentes do norte. O Pleistoceno levou todos os primatas da Europa à extinção - exceto um.

Homo, o gênero humano, surgiu na África por volta do início do Pleistoceno e rapidamente se espalhou pelo Velho Mundo. Os primeiros humanos foram capazes de se adaptar a ambientes que outros primatas não conseguiram, criando ferramentas, desenvolvendo estratégias sazonais para encontrar comida e controlar o fogo. No Pleistoceno Médio, várias espécies diferentes de humanos viviam em toda a África, Ásia e Europa.

De todos os animais exóticos que Radović estuda, esses são os mais interessantes. Como parte de uma equipe internacional - liderada por Dušan Mihailović, professor de arqueologia da Universidade de Belgrado, e Mirjana Roksandic, antropóloga biológica da Universidade de Winnipeg -, Radović e eu ajudamos a identificar os primeiros restos mortais de Neandertal da Sérvia e dos Balcãs Centrais .

A região dos Balcãs é crítica para entender como os humanos e outros animais responderam às mudanças climáticas durante o Pleistoceno, porque serviu como refúgio durante os períodos glaciais. À medida que os mantos de gelo se expandiram pelas partes do norte da Europa, as populações foram canalizadas para os vales e várzeas dos Bálcãs Centrais, onde foram forçadas a se adaptar a novos ambientes - ou enfrentar a extinção.

No final, até o gênero Homo sucumbiu ao Pleistoceno. Quando o último ciclo glacial terminou e a época do Holoceno começou, 12.000 anos atrás, todas as espécies humanas haviam desaparecido, exceto uma.

É tentador pensar que há algo especial sobre nós que nos permitiu sobreviver quando os outros não, mas provavelmente tivemos apenas sorte. O histórico dos primatas no Plio-Pleistoceno deve nos lembrar o quanto a mudança climática influenciou o curso da evolução humana e dos primatas, e como nossa relação com o clima pode ser precária.

Os humanos são um verdadeiro animal da Idade do Gelo. A calota polar do norte nunca derreteu desde que se formou há três milhões de anos, então a Idade do Gelo não terminou tecnicamente. Mas se a taxa atual de mudanças climáticas influenciadas pelo homem continuar, seremos lançados em um mundo que nosso gênero nunca conheceu. O estudo de nossos parentes do Plioceno, como Paradolichopithecus, pode nos oferecer uma perspectiva de como esse mundo pode ser.

Este artigo foi republicado de The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.


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